Belle Gunness, la viuda negra de América

Belle Gunness creció pobre en el pequeño pueblo noruego de Selbu en 1859. Como muchos, ella emigró a los Estados Unidos en busca del Sueño Americano. Lo encontró en Chicago cuando descubrió una forma muy ingeniosa de hacer dinero: el fraude al seguro, con un gran número de cadáveres.

El desastre encontró a Belle Gunness

Para el mundo exterior, el desastre y la tragedia golpearon a Gunness una cantidad desmesurada de veces. Las propiedades que poseía se quemaron misteriosamente hasta los cimientos, mientras que las más cercanas a ella comenzaron trágicamente a caer como moscas. Pero siempre hubo un resquicio de esperanza para Gunness en forma de un gran pago del seguro.

En realidad, fue una de las primeras Viudas Negras y se convirtió en una prolífica asesina en serie a la que se le atribuye el asesinato de unas 40 víctimas. La Bella del Infierno, o Lady Barba Azul, como se la conoce a menudo, mató a sus maridos e incluso a sus propios hijos.

Cuando se le acabaron los maridos, atrajo a los posibles pretendientes a su «Granja de los Asesinos», diciéndoles que siempre trajeran sus ahorros. Con seis pies de altura y 200 libras de peso, Gunness podía manejarse por sí misma si una de sus víctimas intentaba escapar.

La inclinación de Gunness por el asesinato y el fraude al seguro comenzó poco después de que se casara con su primer marido Mads Sorenson en 1893. Juntos abrieron una confitería y tuvieron cuatro hijos: Caroline, Axel, Myrtle y Lucy. También tenían una niña de acogida llamada Jennie Olsen.

Con un marido, hijos y un negocio, había muchas oportunidades para que Gunness reclamara el seguro. El negocio se incendió primero y luego dos de sus hijos, Caroline y Axel, murieron de colitis aguda. Sin embargo, la colitis aguda y la intoxicación por estricnina comparten algunos síntomas comunes, como el dolor abdominal, pero esto se le escapó al forense y Gunness obtuvo su dinero.

La codicia era el combustible de Belle Gunness

En 1900, su primer marido Mads murió el día en que sus dos pólizas de seguro de vida se superpusieron convenientemente. Gunness recibió dos pagos del seguro por una vida.

El primer médico examinó su cuerpo y descubrió que Mads había muerto de envenenamiento por estricnina. Pero el médico de Gunness anuló el hallazgo y determinó que había muerto de insuficiencia cardíaca. Una vez más, Gunness se salió con la suya.

Con mucho dinero del seguro en su bolsillo, se llevó a sus hijos restantes a LaPorte, Indiana. En 1901, compró una granja de 42 acres al final de la carretera de McClung. Aunque era una mujer con medios, todavía quería más. Poco después, una parte de la granja se quemó y ella recogió más dinero del seguro.

El 1 de abril de 1902 se casó con Peter Gunness, un carnicero y viudo local. Su nuevo marido trajo consigo dos hijas, a las que Belle vio como signos de dólar.

No mucho después de la boda, un niño murió en circunstancias misteriosas. Peter sabía que algo no estaba bien y envió a su hija mayor, Swanhild, a quedarse con unos parientes. Fue la única niña que sobrevivió a Gunness.

Crece el número de cuerpos de Belle Gunness

Resulta que Peter también debería haberse ido. En diciembre de 1902, murió cuando una picadora de carne cayó de un estante de la cocina y sobre su cabeza. La hija de Gunness, Jennie, dijo a sus compañeros: «Mi mamá mató a mi papá. Ella lo golpeó con un cuchillo de carnicero y él murió. No se lo digas a nadie».

Esta vez el forense notó síntomas de envenenamiento por estricnina y ordenó una investigación. Pero no se encontró ninguna evidencia sólida y Gunness lloró convincentemente lágrimas de cocodrilo por la muerte de su marido. Sin embargo, pronto se secaron cuando cobró la póliza de seguro de vida de Peter. Seis meses después de la muerte de Peter, Bella dio a luz a su hijo, Philip Gunness.

Con su segundo marido desaparecido, encontró una forma mucho más eficiente de conseguir dinero. Puso anuncios en los periódicos para que los pretendientes acomodados vinieran a su granja. Muchos hombres viajaron a LaPorte para no ser vistos nunca más.

En sus cartas, no tuvo ningún problema en convencerles de que trajeran su dinero y de que «no le dijeran a nadie que venían». 

gunness

Compraron «acciones» en su granja depositando su dinero en la cuenta bancaria de Belle. Cuando las transacciones se hacían, ella envenenaba su comida o les golpeaba en la cabeza con un cuchillo de carnicero.

Entonces, según Jack Rosewood, autor de “Belle Gunness: La verdadera historia de la Madre Asesina: Asesinos en serie y asesinos históricos”, desmembraba los cuerpos y se los daba de comer a sus cerdos o los enterraba en el corral.

En la mañana del 28 de abril de 1908, su casa de campo se quemó hasta los cimientos, donde las autoridades del pueblo encontraron los cuerpos de los tres hijos de Belle: Lucy y Myrtle Sorenson, y Philip Gunness. En el sótano, también encontraron el cadáver de una mujer sin cabeza que se cree que es Belle Gunness.

Asle Helgelien, clave para desmantelarlo todo

Originalmente, las autoridades creían que Belle había sido asesinada. Pero varios días después del incendio, Asle Helgelien apareció buscando a su hermano desaparecido Andrew, uno de los hombres que se enamoró de Gunness, ya que conocía bien la correspondencia entre él y Gunness. 

Se mantuvo firme en que Gunness había matado a su hermano y presionó al sheriff del condado de LaPorte para que registrara la granja. Al visitar la granja con un antiguo peón, se encontraron con «depresiones suaves» en el corral de los cerdos y, después de cavar un poco, encontraron un saco de yute que contenía «dos manos, dos pies y una cabeza».

Reconoció que la cabeza era de su hermano. Al seguir excavando en el lote se obtuvieron más resultados: en el lapso de dos días, los investigadores encontraron un total de 11 sacos de arpillera, que contenían «brazos cortados desde los hombros hacia abajo, masas de hueso humano envueltas en carne suelta que goteaban como gelatina». La artillería había seguido el mismo patrón en la carnicería de todos los cuerpos: las piernas se cortaron por la rodilla, los brazos cortados por el hombro, y la cabeza decapitada.

Aunque fue un reto identificar la mayoría de los cuerpos, entre los restos que se recuperaron estaban los de la hija adoptiva de Gunness, Jennie Olsen, que había estado desaparecida desde 1906.

La historia de Gunness conquistó a la prensa

La prensa se sintió inmediatamente atraída por los sórdidos detalles de la historia de Gunness: antes del hallazgo de los cuerpos desmembrados, la prensa local había estado retratando a Gunness como una madre heroica que murió en un incendio. Sin embargo, pronto se convirtió en la «Ogresión de Indiana», la «Barba Azul Femenina», y se ganó comparaciones con Lady Macbeth. 

Los reporteros describieron su casa como una «granja del horror» y un «jardín de la muerte». La gente acudía en masa a La Porte, ya que se convirtió en una atracción local -y nacional-, hasta el punto de que los vendedores supuestamente vendían helado, palomitas de maíz, pastel y algo llamado «Guiso de Gunness».

Sin embargo, era crucial identificar el cadáver de la mencionada mujer sin cabeza, ya que no identificarla podría significar que Gunness estaba viva en algún lugar, lista para continuar con su plan. Después de peinar las cenizas, los investigadores encontraron puentes dentales pertenecientes a Gunness. El forense consideró que esta evidencia era suficiente para confirmar que el cadáver sin cabeza pertenecía a Gunness.

¿Gunness fingió su muerte?

Una vez que Gunness fue descartada, la atención se centró en su peón, Ray Lamphere. Durante un tiempo fue el principal sospechoso, ya que había admitido haber sido testigo del humo que salía del edificio y no haberlo denunciado por temor a ser culpado por su causa.

Con el juicio de Lamphere, se produjo un circo mediático en el que la opinión se dividió entre si a Lamphere se le había dejado entrar en las tramas de Gunness o si simplemente se había olvidado de la situación. En sus propias palabras, había llevado una «vida bastante suelta» y era propenso a la bebida, pero esto no significaba que estuviera al tanto de los asesinatos de Gunness.

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Todo lo que se podía culpar a Lamphere era por negligencia, ya que, en un momento del juicio, un químico encontró rastros de estricnina en los restos de los niños, lo cual era una prueba de que los hijos de Gunness no perecieron en el incendio, sino por haber sido envenenados. Así que, al final, sólo se le acusó de incendio provocado y no de los asesinatos: quemar la casa de otra persona, independientemente de que esa persona pudiera haber sido un asesino en serie, seguía siendo un delito, por lo que recibió una sentencia de 21 años.

Después de un año en prisión, Lamphere murió de tuberculosis, pero, mientras se confesaba en su lecho de muerte, admitió al pastor que sí presenció el asesinato de Andrew Helgelien, lo que lo impulsó a exigir dinero por silencio a Gunness, quien, en cambio, lo despidió, y cuando regresó a la granja para recuperar sus pertenencias, lo acusó de allanamiento. Además, días antes del incendio, habían viajado a Chicago para encontrar y traer de vuelta a una ama de llaves, que se creía que se había convertido en el doble del cuerpo sin cabeza de Belle en el incendio.

¿Qué pasó realmente con Belle?

Otras pruebas de ADN del 2008 no fueron concluyentes, ya que las muestras estaban demasiado degradadas para dar resultados, por lo que, hasta el día de hoy, siguen existiendo dudas sobre si la mujer sin cabeza es Belle Gunness o un doble de cuerpo.

Sin embargo, hay un caso que sugiere que Gunness efectivamente fingió su muerte. En 1931, una mujer llamada Esther Carlson murió en Los Ángeles mientras esperaba el juicio por envenenar a un hombre.

Tenía un parecido asombroso con Gunness y era de una edad similar. Pero el factor decisivo es que Carlson tenía en su poder fotografías de tres niños que se parecían a los de Gunness.

Hay teorías sobre por qué se comportó como lo hizo: según un documental de la televisión irlandesa narrado por Anne Berit Vestby, en 1877, Gunness asistió a un baile campestre estando embarazada. Allí, un hombre le dio una patada en el abdomen, lo que provocó su aborto. El hombre, que provenía de una familia rica, a diferencia de Gunness, nunca se enfrentó a ninguna acusación, y murió poco después. Esto, según las personas que la conocían, causó un cambio abrupto en su personalidad, pero poco después de su ataque, se fue a trabajar como peón agrícola para financiar su emigración a Estados Unidos en busca del Sueño Americano.

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