El horror del jinete sin cabeza

El horror siempre ha usado la cabeza para los momentos álgidos- ¿recuerdas todas esas cabezas que explotan en la película de David Cronenberg sobre telépatas armados, escáneres, o el diablo recibiendo su merecido al decapitar a David Warner en el primer éxito de Omen? Todas esas desagradables películas de terror italianas se centraban en el daño a los ojos, como para castigar lo que queríamos ver. Ahora, sin embargo, el horror televisivo multiplica este efecto y está lleno de imágenes grotescas de montones de cabezas de zombis, o cabezas de trofeos levantadas a ejércitos rugientes.

La leyenda americana del jinete sin cabeza

Cada año, alrededor de Halloween, el mito americano del jinete sin cabeza hace su retorno anual – aunque es una historia en la imaginación de la gente todo el año ahora debido a la serie de Sleepy Hollow. Se inspira muy vagamente en la historia de Washington Irving de 1820, la Leyenda de Sleepy Hollow. Es un cuento oral recogido y re-contado en la prensa una generación después de que los acontecimientos se desarrollaron. Está en el límite entre la historia y el cuento popular.

La historia deriva de los asentamientos holandeses al norte de la ciudad de Nueva York en el río Hudson. Durante la Guerra Revolucionaria de 1776, el ejército de George Washington se vio obligado a retirarse de Manhattan. En la Batalla de las Llanuras Blancas, los comandantes británicos enviaron a sus jinetes de Hesse, despiadados mercenarios alemanes con una reputación temible. 

En la primera cañonada, a uno de estos mercenarios le dispararon en la cabeza. Fue enterrado rápidamente en el cementerio de Sleepy Hollow, ya que la iglesia holandesa tenía un aire de patria. Desde entonces, cabalga en busca de su cabeza – dejada destrozada en el campo de batalla – o para tomar la de otro. Es uno de los pocos ejemplos de la mitología americana, de la fusión de lo sobrenatural con la historia real relacionada con la fundación de los EE.UU.

jinete sin cabeza

Pero toda leyenda tiene distintas versiones

Este cuento es sólo una de las muchas historias folclóricas de jinetes sin cabeza que se extienden. Desde los cuentos teutónicos de los hermanos Grimm, hasta el mito escandinavo y la leyenda celta irlandesa del dullahan, el demonio sin cabeza que corre alrededor de un caballo negro. Incluso se ha actualizado para incluir a ciclistas sin cabeza que montan cerdos del infierno. La leyenda de Sleepy Hollow de Irving fue sustancialmente reelaborada por Tim Burton en su película de 1999 Sleepy Hollow. Una memorable y desquiciada actuación de Christopher Walken como el Hessian sin cabeza, con los dientes limpios y los ojos despiadados, pero traicionado al final por dos dulces chicas americanas en el bosque. Las cabezas ruedan con un abandono algo alegre en la adaptación de Burton.

La actual serie de televisión de EE.UU. también se dedica a multiplicar los horrores. Comienza en 1776 pero el dudoso héroe de Irving, Ichabod Crane, es impulsado hasta el día de hoy porque el jinete ha comenzado a montar de nuevo. Esta vez, el mito se fusiona con los Jinetes del Apocalipsis, y el jinete sin cabeza es un presagio de que EE.UU. está entrando en el Fin de los Días. Tal y como se predijo en las extrañas visiones del Libro del Apocalipsis. Así como las hordas de zombies sin cabeza se acumulan en las puertas, también lo hacen los jinetes.

Para Freud, la decapitación era un símbolo desplazado para la castración

Algunos críticos han observado que durante un siglo después de Sigmund Freud, era casi imposible pensar en la decapitación más que como un símbolo desplazado de la ansiedad por la castración. Esto es lo que Freud propuso en su provocativo ensayo La cabeza de la medusa. Es ciertamente el caso que Freud estaba escribiendo a principios del siglo XX cuando había muchas obras y pinturas sobre Salomé, el bailarín de la Biblia que exige la cabeza de Juan el Bautista, servida en una bandeja – la versión de Oscar Wilde es la más famosa de éstas. Junto con la otra historia bíblica de Judith y Holofernes, los últimos victorianos estaban obsesionados con simbolizar la amenaza al poder y la potencia masculina a través de historias de decapitación simbólica por una mujer fatal. Pero esto es menos universal de lo que Freud sugirió.

Por supuesto, la decapitación siempre ha simbolizado el ejercicio del poder absoluto. Dado que cada vez más asociamos la identidad con el cerebro (y menos con el corazón), el acto golpea la esencia misma de la identidad – de la memoria y la racionalidad. También ataca al poder: por eso la decapitación formalizada del Rey Carlos aún persigue la imaginación inglesa. El hombre que arrebató ese poder a la corona, Oliver Cromwell, sufrió por sus actos mucho después de su muerte. Su cuerpo fue exhumado, la cabeza removida, exhibida, vilipendiada y tratada con desprecio, e increíblemente sólo fue reenterrado en la década de 1960.

jinete sin cabeza

La decapitación en la historia 

El acto de decapitación se asocia en muchas culturas con los bárbaros a las puertas – son los otros, esos primitivos, ellos, los que realizan estos actos espantosos. La historia que las democracias occidentales se cuentan a sí mismas es que se han alejado de los actos arbitrarios de dominación violenta y se han acercado al ejercicio de la ley. Por ejemplo, trasladando el ejercicio de la pena capital de los grandes espectáculos públicos a los eventos privados muy lejos de la vista del público. En Europa, la pena capital ya no se utiliza, aunque resulta chocante descubrir que el Estado francés utilizó por última vez la guillotina en fecha tan reciente como 1977.

Cuando se trata de los modernos espectáculos de decapitación, es imposible no pensar en cómo los estados occidentales han sido perseguidos por las ejecuciones públicas de cautivos por la IS. Estos horribles actos tienen un gran peso simbólico de significados históricos y culturales, y el grupo terrorista se calcula en cómo manejan esos significados. Su demostración pública ha sugerido a la filósofa italiana Adriana Caverero, que hemos entrado en una nueva fase que va más allá del «terrorismo» a algo llamado «horrorismo». Este sería un nuevo nivel de crueldad espectacular hecho posible por los nuevos medios de comunicación.

No es de extrañar que la cultura popular esté tratando de trabajar a través de esto en el cine y la televisión. Juego de Tronos nos devuelve a un mundo de lucha por el poder feudal, del ejercicio arbitrario de la violencia que se manifiesta en su extremo a través de la decapitación. Parece que la serie se dirige hacia la victoria de un campeón de la libertad, pero ha habido mucha exploración de la crueldad y la violencia del poder a lo largo del camino.

Sleepy Hollow gana su fuerza al formar parte de la historia del origen de los EE.UU., el jinete un fantasmagórico eco de la vieja violencia colonial sacudido pero amenazando un retorno espectral. La horda de zombies es una reflexión similar sobre los límites de la democracia, pero también es una metáfora muy flexible que puede ser utilizada de diferentes maneras. A veces, en The Walking Dead y en series más recientes como In the Flesh o iZombie, es mucho más una reflexión sobre cómo ahora localizamos la identidad en las redes neuronales del cerebro. La revolución en la comprensión de la neurología humana es también parte de este juego con el interior de nuestras cabezas. Resulta que los sin cabeza no son sólo un espantoso retroceso gótico, sino un símbolo que habla urgentemente a nuestro tiempo.

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