Slenderman, una línea borrosa entre la ficción y la realidad

El 30 de mayo de 2014, tres niñas de 12 años de edad tuvieron una fiesta de pijamas en Waukesha, Wisconsin, un suburbio de Milwaukee. A la mañana siguiente, uno de ellos casi se desangra después de haber sido apuñalado 19 veces con un cuchillo de cocina en medio del bosque.

Sangrando por sus brazos, piernas y torso, Payton Leutner logró arrastrarse hasta un camino, donde un ciclista la encontró y llamó al 911.

«Mi cuerpo estaba trabajando tan duro para mantenerse vivo», recordó más tarde, después de sobrevivir milagrosamente al ataque. Los autores, Morgan Geyser y Anissa Weier, admitieron ante la policía que habían estado planeando el ataque durante meses. Su motivo: complacer al hombre delgado.

Los orígenes online de Slenderman

Casi cinco años antes de la puñalada casi mortal de Leutner, Slender Man nació de un concurso de Photoshop en un foro de Internet. El desafío, publicado en el sitio de humor Something Awful, era tomar fotografías cotidianas y hacerlas aterradoras añadiendo fantasmas, demonios o monstruos de aspecto real.

Eric Knudsen, que se llamaba Victor Surge, respondió a la llamada. «Fue bastante espontáneo», dijo en 2011. «Vi algunas de las fotos en el hilo y decidí hacer algo que yo mismo encontraría espeluznante.»

Inspirado por las «imaginaciones surrealistas» de H.P. Lovecraft, Stephen King, William S. Burroughs y un sinfín de criaturas folklóricas, Knudsen cogió algunas viejas fotos en blanco y negro de niños jugando e insertó una figura alta, delgada y granulosa en el fondo. En una imagen, agregó tentáculos a su espalda.

Una de las fotos tenía una leyenda críptica que añadía a su espeluznante encanto. «‘No queríamos ir, no queríamos matarlos'», decía, «‘pero su silencio persistente y sus brazos extendidos nos horrorizaban y consolaban al mismo tiempo’…1983, fotógrafo desconocido, presuntamente muerto.»

La creación de la leyenda del hombre esbelto

Mientras que Knudsen le dio a Slender Man su nombre y su físico, la historia de Slenderman  fue la creación comunal y casera de una gran cantidad de usuarios de Internet.

«Si quieres estudiar el ciclo de vida de un meme desde una publicación aleatoria en Internet hasta un concepto culturalmente conocido,no puedes ser mucho mejor que el hombre delgado».

El 20 de junio de 2009, sólo 10 días después de las publicaciones de Knudsen, el canal de YouTube Marble Hornets se estrenó con una serie de imágenes al estilo de El Proyecto de la Bruja de Blair sobre un estudiante de cine acosado por una figura de hombre delgado apodada «The Operator«.

Marble Hornets fue el producto de la imaginación de algunos estudiantes de cine. Joseph DeLage, Tim Sutton y Troy Wagner -todos de Alabama- rodaron la serie de casi 90 episodios sin prácticamente ningún presupuesto. Funcionó durante cinco años y todavía cuenta con más de 500.000 suscriptores.

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Un meme que se convirtió en trend

Otras series y videojuegos caseros pronto siguieron, abarcando muchos sitios web con cientos de miles de visitantes. Siempre fue una figura alta, sin rostro, con un traje oscuro y brazos largos, a menudo con tentáculos saliendo de su espalda. Pero los fans pronto llenaron los espacios en blanco del mito del hombre delgado con sus propias ideas sobre lo que hacía y por qué.

«No queríamos ir, no queríamos matarlos, pero su silencio persistente y sus brazos extendidos nos horrorizaban y consolaban al mismo tiempo….»

Los usuarios postularon que se aprovechaba de los niños, llamándolos al bosque e invitándolos a matar para ser iniciados en su «proxy». Sus modos y motivos siempre fueron dejados ambiguos; era más aterrador no conocer ninguno de los detalles.

«La naturaleza de ‘código abierto’ del mismo – un cañón de gran alcance con muchos huecos que rellenar alrededor de una columna vertebral bastante bien definida – ayudó mucho, creo», dijo Cat Vincent, un entusiasta de los hombres delgados.

«Antes de que tuvieras ángeles y súcubos, y luego fantasmas y espíritus, hoy tenemos personas en la sombra y seres interdimensionales», dijo Knudsen. «Slenderman, y otras entidades recién creadas, son la más nueva adición en la progresión de una larga y muy real tradición humana.»

La creepypasta -una leyenda moderna de horror que se propagó como un virus a través de los anales de Internet- alcanzó su máxima popularidad en 2012. Después de eso, empezó a desvanecerse. Lo que había sido la labor colectiva de amor de una familia muy unida de usuarios anónimos de Internet, pronto se convirtió en una mercancía.

En 2013, el videojuego de terror en primera persona, Slender: The Arrival se estrenó como el sucesor comercial del juego independiente gratuito, Slender: Las ocho páginas. El hombre delgado estaba ahora a la venta, empañando el atractivo de sus orígenes.

Y luego vino el apuñalamiento del 2014.

Comienzan los ataques de Slender Man

La casi muerte de Payton Leutner ocupó los titulares internacionales, alimentando los temores de los padres de que los oscuros rincones de Internet convirtieran a sus hijos en monstruos violentos y socialmente aislados. Lo que una vez fue un inofensivo hombre del saco online, ahora, según la cobertura televisiva sin aliento e implacable, es motivo de grave preocupación para los padres.

Un ciclista encontró a Payton Leutner después de haber sido apuñalada 19 veces. Morgan Geyser y Anissa Weier, ambas de 12 años de edad, fueron arrestadas poco después de que las autoridades encontraran a Leutner sangrando al costado de la carretera el 31 de mayo de 2014. La policía las interrogó ese día.

Morgan Geyser y Anissa Weier

Geyser dijo que Leutner era su «mejor amigo desde cuarto grado». De hecho, las tres chicas acababan de ir a patinar la noche anterior para el cumpleaños de Geyser. Pero ya en diciembre de 2013, Geyser empezó a tramar cómo ella y Weier podrían convertirse en los «apoderados» del hombre delgado y unirse a él en su mansión en el bosque – y vieron a Leutner como su boleto.

Morgan dijo: «Oye, Anissa, deberíamos ser apoderados», y yo dije:»Bien, ¿cómo haríamos eso?”. Weier confesó a la policía. Fue entonces cuando Geyser le contó sobre su plan de apuñalar a Leutner. Si no lo hacían, dijo Geyser, Slenderman «mataría a toda la familia [de Weier] en tres segundos».

La prueba de su existencia

«Estaba emocionado porque quería pruebas de que él existía porque había un montón de escépticos que decían que no existía», dijo Weier. «Morgan y yo íbamos a ser como leonas persiguiendo a una cebra. Iba a derribarla y luego Morgan iba a apuñalarla».

«Mucha gente no cree que Slender Man sea real», dijeron a las autoridades. «Queríamos probar que los escépticos estaban equivocados”.

El estado de Wisconsin decidió juzgar a los dos adolescentes como adultos, pero a Geyser se le diagnosticó esquizofrenia (al igual que a su padre 10 años antes). En 2017 un jurado determinó que Weier no era responsable penalmente por el apuñalamiento debido a una enfermedad mental. Los expertos argumentaron que sufría de un «desorden delirante compartido».

En otras palabras, la esquizofrenia de Geyser le hizo pensar que el hombre delgado era real, y la propia disposición de Weier la hizo excepcionalmente susceptible a la ilusión de Geyser.

La historia de la puñalada parecía ser el último clavo en el ataúd de lo que una vez fue un divertido e inofensivo meme de Internet. «Por favor, no mates a nadie por culpa de Slender Man», suplicó Something Awful; Marble Hornets publicó sus dos últimos episodios un par de semanas más tarde.

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Otras victimas de Slenderman

El ahora famoso apuñalamiento de Waukesha no es la única vez que la historia del hombre delgado ha cobrado víctimas. El 5 de junio de 2014, una mujer del condado de Hamilton, Ohio, llamó a la policía después de regresar del trabajo y ser atacada con un cuchillo. El presunto agresor era la hija de 13 años de la mujer que, según la madre, la saludó mientras llevaba una capucha y una máscara facial blanca en blanco.

Se dice que la hija tiene un historial de enfermedad mental y una obsesión con las leyendas del hombre delgado, sobre las que leyó en Internet. La madre fue tratada por heridas en la cara, el cuello y la espalda.

Más tarde ese mismo año, una madre soltera y su hijo de 9 años se despertaron con un incendio en su casa de Port Richey, Florida. La hija de 14 años de la mujer había iniciado el incendio encendiendo una sábana empapada de blanqueador y ron.

La niña admitió que había estado leyendo mucho sobre el hombre delgado y expresó su remordimiento por haber encendido el fuego. Incluso le envió un mensaje a su madre para preguntarle si todos estaban bien.

La manía de la historia del hombre delgado continúa

Parecería que los humanos, habiendo conquistado hace mucho tiempo la mayoría de nuestros desafíos de supervivencia, están simplemente excitados por el terror. Como dijo Eric Knudsen, el Hombre delgado de 2009 se parece mucho al Frankenstein de 1823, otra entrada más en una larga lista de fantasmas que algunos de los miembros más creativos de la humanidad han conjurado para rascar ese miedo universal.

Con un poco de suerte, los adultos que lean o escuchen acerca de los ataques «inspirados en el hombre delgado» mantendrán la cabeza. Y dejarán que los adolescentes con problemas de salud mental obtengan ayuda, en lugar de volverse ilusos ellos mismos acerca de la próxima gran amenaza de salir en los titulares.

Después del ataque de 2014, el jefe de policía de Waukesha, Russell Jack, dijo que el apuñalamiento «debería ser una llamada de atención para todos los padres….». Internet está lleno de cosas oscuras y malvadas».

Pero para cada padre asustado, hay un usuario de Internet que sólo quiere divertirse con Photoshop. «Sólo queremos disfrutar de una buena historia de terror», dijo un moderador del Wiki de Slender Man. «Sólo queremos que nos dejen en paz».

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