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Tomanowos, el meteorito de Oregón

Una de las historias más increíbles en la faz de la Tierra sobre rocas, es sin duda la de Tomanowos. El nombre significa “el visitante del cielo”, palabra procedente de la lengua de la tribu india Clackamas de Oregón.

Estos veneraban a los Tomanowos, a los que se les conocía igualmente como el meteorito Willamette, ya que creían que su misión era unir cielo, tierra y agua para su gente.

Es cierto que los humanos tenemos una atracción fatal con estas rocas. Pues cuando los europeos americanos se tomaron con la roca de 15 toneladas en el río Willamette, la reclamaron. La trayectoria de Tomanowos pasó por un desarraigo violento, varias demandas y un período de vigilancia armada.

La historia de una roca

El Tomanowos es un meteorito de 15 toneladas hecho de hierro y níquel mezclado, al igual que la mayoría de meteoritos metálicos. Los átomos de hierro y níquel tuvieron su origen en el núcleo de grandes estrellas, y acabaron sus vidas en explosiones de supernovas.

Estas salpicaron al espacio con los productos de la fusión nuclear, y su final fue su transformación en nebulosa o nube de polvo y gas. Por fuerza de la gravedad, los elementos se unieron formando así los primeros orbes similares a planetas, o protoplanetas de nuestro sistema solar. 

Hace unos 4500 millones de años, el Tomanowos formaba parte del núcleo de uno de estos protoplanetas, lugar donde se acumulaban los elementos que lo forman: hierro y níquel. Tiempo después, el protoplaneta debió colisionar con otro cuerpo planetario, provocando así que el meteorito y otros tantos trozos salieran disparados hacia el espacio.

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Provocando una de las peores inundaciones

Los impactos sucesivos durante miles de millones de años acabaron por empujar la órbita de Tomanowos a través de la Tierra. Esto provocó que este entrara en la atmósfera de la Tierra, hace unos 17000 años, y aterrizó en una capa de hielo de Canadá.

Durante los siguientes años, Tomanowos se fue transportando hacia un glaciar en el río Fork de Montana, lo que hoy es Estados Unidos. Cuando Tomanowos se iba acercando a esta presa de hielo, provocó su derrumbamiento, y dió lugar a una de las mayores inundaciones documentadas, las inundaciones de Missoula. Estas formaron las Scablands de Washington. 

Tomanowos siguió su camino a través del río Columbia, pasando por Idaho, Washington y Oregón, alcanzando hasta 40Km por hora. Mientras flotaba cerca de lo que ahora es la ciudad de Portland, la caja de hielo del meteorito se rompió y el Tomanowos se hundió en el fondo del río.

Esta se unió a cientos de otras rocas “erráticas” que se han encontrado por todo el río Columbia. Todas ellas son recuerdos de las horribles inundaciones de Missoula, pero sin duda, Tomanowos es la más rara.

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Una roca por la que luchar

Conforme disminuía el agua de la inundación, Tomanowos se expuso a los elementos. Las lluvias se mezclaron con su sulfuro de hierro, produciendo ácido sulfúrico que fue disolviendo el lado expuesto de la roca. Esto dio lugar a la superficie craterizada de la misma.

Miles de años después, los Clackamas llegaron a Oregon, y cuando descubrieron el meteorito le dieron el nombre de Tomanowos. “El visitante del cielo” sugiere la posibilidad de que sospecharan que los orígenes de la roca eran extraterrestres.

En 1902, Ellis Hughes, un hombre de Oregón, irrumpió en el descanso de la roca en el valle de Willamette, para transportarla hasta su propia tierra, y reclamó su propiedad. Él y su hijo tardaron tres meses para transportar la roca de 15 toneladas. Tras estos agotadores meses, empezó a cobrar entrada para ver “el Meteorito Willamette”.

Como la Compañía de Hierro y Acero de Oregón era propietaria de la tierra donde originalmente se encontraba el meteorito, era, por tanto, la propietaria legítima del mismo. El caso se llevó a los tribunales, y mientras no se esclarecían los hechos, la compañía contrató a un guardia, quien estaba 24 horas al día en lo alto de Tomanowos, con un arma cargada. Finalmente ganaron el caso en 1905, y vendieron el meteorito al Museo Americano de Historia Natural de Nueva York.

Actualmente, Tomanowos puede verse en la exposición del Museo del Universo, que todavía se refiere a él como el Meteorito Willamette. En 2000 el museo firmó un acuerdo con los descendientes de la tribu Clackamas, reconociendo el significado espiritual del meteorito para los nativos de Oregón.

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